Monstruos

Desde la noche de los tiempos tanto el sabio como el ignorante han creído en monstruos. Para muchos los monstruos constituían una parte necesaria de la historia natural, ya fuese porque representaban el castigo por el pecado o la fecundidad y diversidad de la creación, y esta creencia se combinaba a la perfección con otras religiosas y mitológicas en demonios, espíritus, ancestros y bestias legendarias.

Los nacimientos monstruosos, de humanos o animales, provocaban pavor especialmente pero entraban en la misma categoría de lo extraordinario que los convertía en objeto de admiración, y colección. Esta categoría incluía objetos naturales curiosos como cuernos de formas inverosímiles, fósiles, pieles de animales extraños o cristales y minerales llamativos; obras humanas como los cálculos de vejiga también estaban incluidas. La contemplación de estas rarezas eran (son) dio (dan) lugar a toda clase de alegorías y comentarios. El folklore, la historia cultural, la medicina, las narraciones morales y la curiosidad científica se mezclan a la hora de interpretarlas, como se refleja, por ejemplo, en la obra de Alberto Magno.

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Fue Francis Galton, un polímata británico emparentado con Charles Darwin, quien creó el término “eugenesia” en 1883 basándose en la combinación de raíces griegas que componían “bueno al nacer” o, si se prefiere, “noble por herencia”. El término expresaba su idea de mejorar la especie humana biológicamente manipulando su “esencia hereditaria”; esto, según él, se conseguiría deshaciéndose de los “indeseables” y multiplicando los “deseables”.

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Cuando Cosimo de’ Medici decidió refundar la Academia de Platón en Florencia nombró a Marsilio Ficino para dirigirla. Parte del trabajo que asumió Ficino fue traducir al latín la obra completa de Platón y los neoplatónicos, con el objetivo último de encontrar una síntesis de platonismo y cristianismo. La traducción de Platón vería la luz finalmente en 1484, pero veinte años antes Ficino interrumpió su trabajo para traducir unos textos fascinantes que había encontrado Leonardo da Pistoia. Los escritos, que parecían ser una copia bizantina de los originales griegos, terminaron siendo conocidos como Corpus Hermeticum.

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Entretiens

A lo largo de la historia se han recogido múltiples referencias a fenómenos aéreos que coinciden en su descripción con lo que hoy día serían “objetos volantes no identificados”. Sin embargo, su atribución a seres extraterrestres es algo muy reciente. Hasta el siglo XVI-XVII lo más probable es que se asociase a algún tipo de fenómeno relacionado con la divinidad o divinidades. Sólo a finales del XIX comienza a considerarse la posibilidad de que correspondan a seres extraterrestres y hay que entrar claramente en el XX para oír hablar de objetos volantes.

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SuperpegamentoEl 24 de octubre de 2013 se emitía un nuevo episodio de “Anatomía de Grey”. Hasta aquí todo normal. Sin embargo, en este capítulo la Dra. Yang usa un superpegamento para tratar un tipo de malformación en el corazón que se caracteriza por el crecimiento incontrolado de vasos que hacen que parte de la sangre no le llegue. La Dra. Yang usa el superpegamento para taponar estos vasos; un procedimiento que se viene usando en neurocirugía pero que nunca se había usado en cardiología. Eso se afirma en el episodio, y es cierto. Sólo que la primera intervención de este tipo se hizo en el centro médico de la Universidad de Rochester en 2010.

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De los cromosomas

En 1833 el botánico Robert Brown describió la presencia invariable en los tejidos celulares de las plantas de un cuerpo granular que él llamó núcleo. A lo largo del medio siglo siguiente las mejoras en los microscopios y en las técnicas de tinción permitieron desentrañar el contenido de este cuerpo, que resultó ser una colección de “hebras nucleares”.

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Un neutrino estéril como candidato a materia oscura

La mayor parte de la materia del universo no puede ser vista por ningún tipo de telescopio ya que no emite ni absorbe ningún tipo de radiación. Sabemos de su existencia por los efectos que su gravedad provoca, por ejemplo, en la rotación y estructura de las galaxias pero no conocemos su composición, entre otras cosas, precisamente porque no intereactúa con la radiación. Sin embargo los científicos han aventurado distintas hipótesis sobre ella incluyendo formas de confirmar estas ideas. La última, propuesta por Kevork Abazajian de la University de California en Irvine, es que podría tratarse de un tipo de neutrino estéril pesado. Los cálculos de Abazajian, que parecen dar cuenta de observaciones que hasta ahora no habían encontrado explicación, se publican en Physical Review Letters.

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De la fotosíntesis

Es habitual referirse a los procesos metabólicos que sirven a las plantas como fuente de alimento como la la fijación de energía (la luz) del Sol en forma de hidratos de carbono. Al conjunto de estas reacciones se le denomina fotosíntesis, un nombre que data de 1893 cuando se identificaron los principales pasos del proceso.

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La ruta que sigue nuestro Sistema Solar a través de la galaxia hay veces que se vuelve accidentada y esto podría estar afectando al número de cometas que pasan por las cercanías de la Tierra. La frecuencia de los grandes impactos, como el que probablemente mató a los dinosaurios, se ajusta llamativamente bien con la de las veces que el Sol y sus acompañantes atraviesan el plano del disco galáctico. Que por qué esto afectaría al número de objetos que caen al interior del Sistema Solar aumentando las probabilidades de una colisión catastrófica no estaba claro. Ahora, Lisa Randall y Matthew Reece, ambos de la Universidad de Harvard, aventuran la hipótesis de que podría existir un disco de materia oscura, que constituye el 85% de toda la materia del universo aunque no la podamos “ver”, en el plano galáctico que estaría perturbando las órbitas de los cometas. Publican sus resultados en Physical Review Letters.

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Constantes fundamentales

La creencia de que los números constituyen, de alguna forma, la esencia del universo es algo que ha acompañado la experiencia humana a lo largo de la historia, casi independientemente de la civilización que consideremos. Las pautas que se podían observar en el cielo o en la sucesión de las estaciones fueron la primera oportunidad para comenzar a descubrir los números de la naturaleza, y las necesidades agrícolas, comerciales y religiosas de las primeras civilizaciones fueron la motivación para inscribirlos en calendarios.

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